Extinction du chat de montagne des Andes

26 avril 2023 10:16

Le chat andin est l'un des chats les plus rares et les moins connus au monde. Il vit haut dans les montagnes des Andes et la steppe de Patagonie, où la nourriture est rare et les conditions météorologiques extrêmes. Avec moins de 1 200 chats adultes restant à l'état sauvage, il s'agit d'une espèce très menacée.

Il est considéré comme le félin le plus menacé des Amériques et compte parmi les cinq chats les plus menacés au monde.

L'espèce a une densité de population très faible et on estime que dans toute son aire de répartition, il y a moins de 1 200 individus adultes.

La perte et la dégradation de l'habitat dues à l'exploitation minière, à l'extraction de l'eau, au tourisme non réglementé et à des pratiques d'élevage et agricoles inappropriées menacent le chat, tout comme la chasse. Ces facteurs sont encore exacerbés par les effets du changement climatique.

Le pelage duveteux du chat andin le protège des températures extrêmes des hautes Andes.
Les chats des montagnes Andines vivent dans les parties supérieures des montagnes andines. Son aire de répartition est vaste, couvrant les hautes altitudes du centre du Pérou, en passant par la Bolivie, chevauchant l'est du Chili et s'étendant jusqu'au nord de la Patagonie argentine. Avec toutes ces terres, on pourrait penser qu'il y aurait une grande population. Mais l'habitat du chat comprend des températures extrêmes, une végétation rare et peu d'eau. Cela se combine pour créer un habitat fragile et fragmenté.

Malgré la législation protégeant le chat dans les quatre pays où il vit, la population de chats de montagne des Andes diminue régulièrement. Les raisons de ce déclin comprennent la poursuite de la chasse, ainsi que la perte d'habitat et la perte de proies.

Le chat de montagne andin est de taille similaire à un chat domestique. Cependant, sa fourrure épaisse et sa longue queue le font paraître plus gros. La fourrure du chat est argent pâle ou gris cendré avec des taches et des rayures isolées, noisette ou brun orangé. Des anneaux noirs peuvent être trouvés autour de la queue et des membres du chat. Parfois, le chat est confondu avec un autre félin résident des Andes, le chat des Pampas (Leopardus pajeros)

Les portées semblent se composer d'un à deux chatons. Il y a eu des observations de chats de montagne andins en couple avec leur progéniture.

Le chat des Andes (Leopardus jacobita) est un petit chat en voie de disparition, principalement limité aux zones rocheuses et ouvertes, semi-arides et arides sans arbres à plus de 3000 m d'altitude sur les hauts plateaux andins d'Argentine, de Bolivie, du Chili et du Pérou. Les principales menaces pour les populations de chats andins sont liées à la perte et à la dégradation de l'habitat unique de l'altiplano, telles que la dessiccation des bofedals (prairies humides) en raison de l'extraction d'eau par les activités minières locales et d'autres impacts humains. L'habitat des chats andins est naturellement fragmenté et très fragile, avec des conditions climatiques extrêmes, une végétation rare et des zones rocheuses discontinues où se trouve leur principale proie, le viscacha (Lagidium viscacia). Les conditions altiplaniques difficiles ainsi que la faible densité et le comportement insaisissable du chat andin les rendent très difficiles à surveiller directement (c.-à-d. observations, piégeage vivant). En fait, la communauté carnivore de l'écosystème de l'altiplano dans les hautes Andes, comprenant le chat andin, le chat de la Pampa (Leopardus colocolo), le renard Culpeo (Lycalopex culpaeus) et le Puma (Puma concolor), est l'une des moins étudiées au monde.

Le régime alimentaire des chats andins est dominé par une combinaison de rongeurs de taille moyenne vivant dans des habitats rocheux. Les lièvres d'Europe et les tinamous sont également des proies importantes et récupèrent parfois des carcasses d'ongulés morts.

Le chat est considéré comme une espèce en voie de disparition en raison de la perte d'habitat, de la croissance agricole, de la chasse et de la réduction des proies.

Historiquement, les communautés indigènes qui coexistent avec le chat andin l'ont reconnu comme un symbole de fertilité lié à l'esprit des montagnes. Ils attribuent au chat sacré des Andes la prospérité du bétail et des rendements agricoles abondants. Les habitants vénéraient traditionnellement le chat andin en ornant les peaux de symboles d'abondance, tels que des feuilles de coca, des épis de maïs et de la laine colorée. Aujourd'hui, ces peaux anciennes sont encore utilisées dans certaines cérémonies pour marquer le bétail des camélidés ou au début des saisons de plantation et de récolte.

Les Chiliens ruraux et les Boliviens ont traditionnellement cru que si quelqu'un rencontre un chat de montagne, il doit être tué pour son pouvoir spirituel et pour éviter la malchance.

Menaces:
la perte et la fragmentation de l'habitat, causées par l'exploitation minière extensive, l'extraction des ressources pour le carburant, l'expansion de l'activité agricole et une gestion inadéquate de l'élevage;
chassé pour la fourrure et les spécimens séchés et empaillés utilisés pour les cérémonies spirituelles – le chat andin est considéré comme sacré pour les communautés indigènes et associé à de riches récoltes, à l'abondance et à la fertilité du bétail, transférant un pouvoir surnaturel aux chasseurs;
chassé pour la nourriture et la médecine traditionnelle au Pérou, fortement chassé dans le nord de la Patagonie comme prédateurs du petit bétail domestique;
réduction des proies due à la chasse de ses principales espèces de proies – la vizcacha de montagne vit en petites colonies réparties de manière inégale, mais est chassée pour la viande et la fourrure et la population est en déclin.

Des études révèlent que le chat andin a une faible diversité génétique, identifiant deux populations différentes qui devraient être considérées comme deux Unités Évolutives Significatives (ESU), séparées par plus de 200 000 ans d'évolution. Une ESU est la population vivant dans les hautes terres, du centre du Pérou au nord de l'Argentine et du Chili, et la deuxième ESU est la population de la steppe argentine de Patagonie. Il existe encore de nombreux aspects inconnus concernant la génétique de l'espèce. On ignore complètement s'il existe un type de relation ou d'échange partiel entre ces ESU, et il n'y a aucune information génétique provenant de populations récemment découvertes telles que celles du centre du Chili.

La chasse opportuniste et traditionnelle, la réduction des proies et la mise à mort par les chiens sont également identifiées comme des menaces importantes pour le chat andin. L'influence des agents pathogènes sur les populations de chats andins reste actuellement inconnue en raison d'un manque d'études.

La perte et la fragmentation de l'habitat sont principalement causées par l'exploitation minière extensive, l'extraction des ressources pour le carburant, l'expansion de l'activité agricole et une gestion inadéquate de l'élevage. Dans certaines parties de son aire de répartition, ces activités affectent de plus en plus les populations de chats andins et doivent être traitées dès que possible. De plus, les industries extractives utilisent beaucoup d'eau affectant ces paysages arides d'une manière qui reste à déterminer. Étant une espèce si rare, elle n'est généralement pas incluse dans les études d'impact environnemental.

Le chat des montagnes andines est le chat sauvage le plus menacé des Amériques.

Que pensez-vous qu'il faudrait faire dès aujourd'hui pour assurer la survie d'une espèce féline unique?

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