Extinción del gato montés andino

26 de Abril de 2023 a las 10:16

El gato andino es uno de los gatos más raros y menos conocidos del mundo. Vive en lo alto de la Cordillera de los Andes y la estepa patagónica, donde la comida es escasa y las condiciones climáticas son extremas. Con menos de 1,200 gatos adultos que permanecen en la naturaleza, esta es una especie en peligro de extinción.

Es considerado el felino más amenazado de América y se cuenta entre los cinco gatos más amenazados del mundo.

La especie tiene una densidad de población muy baja, y se estima que en todo su rango de distribución hay menos de 1.200 individuos adultos.

La pérdida y degradación del hábitat debido a la minería, la extracción de agua, el turismo no regulado y las prácticas agrícolas y ganaderas inadecuadas amenazan al gato, al igual que la caza. Estos factores se ven agravados por los efectos del cambio climático.

El pelaje esponjoso del gato andino lo protege de las temperaturas extremas en los altos Andes.
Los Gatos Monteses Andinos viven en los tramos superiores de las Montañas Andinas. Su área de distribución es enorme, cubriendo las altas elevaciones desde el centro de Perú, a través de Bolivia, a caballo entre el este de Chile y extendiéndose hacia la región norte de la Patagonia argentina. Con toda esa tierra, uno pensaría que habría una gran población. Pero el hábitat del gato incluye temperaturas extremas, escasa vegetación y poca agua. Esto se combina para crear un hábitat frágil y fragmentado.

A pesar de la legislación que protege al gato en los cuatro países donde vive, la población de gatos monteses andinos ha disminuido constantemente. Las razones de la disminución incluyen la caza continua, así como la pérdida de hábitat y la pérdida de presas.

El gato de montaña andino es similar en tamaño a un gato doméstico. Sin embargo, su pelaje grueso y su cola larga lo hacen parecer más grande. El pelaje del gato es plateado pálido o gris ceniza con manchas y rayas aisladas, avellanas o marrón anaranjado. Se pueden encontrar anillos negros alrededor de la cola y las extremidades del gato. A veces el gato se confunde con otro felino residente de los Andes, el gato de las Pampas (Leopardus pajeros)

Las camadas parecen consistir en uno o dos gatitos. Ha habido avistamientos de gatos monteses andinos en parejas con sus crías.

El gato andino (Leopardus jacobita) es un felino pequeño en peligro de extinción, restringido principalmente a las áreas rocosas y abiertas, semiáridas y áridas sin árboles a más de 3000 m sobre el nivel del mar en la meseta altoandina de Argentina, Bolivia, Chile y Perú. Las principales amenazas para las poblaciones de gatos andinos están relacionadas con la pérdida y degradación del hábitat altiplánico único, como la desecación de los bofedales (praderas húmedas) debido a la extracción de agua por actividades mineras locales y otros impactos humanos. El hábitat del gato andino es naturalmente fragmentado y altamente frágil, con condiciones climáticas extremas, escasa vegetación y áreas rocosas discontinuas donde se encuentra su principal presa, la vizcacha (Lagidium viscacia). Las duras condiciones altiplánicas junto con la baja densidad y el comportamiento esquivo del gato andino hacen que sea muy difícil monitorearlo directamente (es decir, avistamientos, trampas vivas). De hecho, la comunidad carnívora del ecosistema del altiplano en los Andes altos, que incluye el gato andino, el gato de las Pampas (Leopardus colocolo), el zorro Culpeo (Lycalopex culpaeus) y el Puma (Puma concolor), es una de las menos estudiadas del mundo.

La dieta de los gatos andinos está dominada por una combinación de roedores de tamaño mediano que viven en hábitats rocosos. Las liebres europeas y los tinamus también son presas importantes y, a veces, se alimentan de cadáveres de ungulados muertos.

El gato se considera una especie en peligro de extinción debido a la pérdida de hábitat, el crecimiento agrícola, la caza y la reducción de presas.

Históricamente, las comunidades nativas que conviven con el gato andino lo han reconocido como un símbolo de fertilidad vinculado al espíritu de las montañas. Atribuyen al gato sagrado de los Andes la prosperidad del ganado y los abundantes rendimientos agrícolas. Los lugareños tradicionalmente veneraban al gato andino adornando las pieles con símbolos de abundancia, como hojas de coca, mazorcas de maíz y lana colorida. Hoy en día, estas pieles antiguas todavía se usan en algunas ceremonias para marcar el ganado de camélidos o al comienzo de las temporadas de siembra y cosecha.

Tanto los chilenos rurales como los bolivianos han creído tradicionalmente que si alguien se encuentra con un gato de montaña, debe matarlo por poder espiritual y para evitar la mala suerte.

Amenazas:
pérdida y fragmentación del hábitat, causada por la minería extensiva, la extracción de recursos para combustible, la expansión de la actividad agrícola y el manejo inadecuado del ganado;
cazado por pieles y especímenes secos y rellenos utilizados para ceremonias espirituales: el gato andino se considera sagrado para las comunidades indígenas y se asocia con ricas cosechas, abundancia y fertilidad del ganado, transfiriendo poder sobrenatural a los cazadores;
cazados para la alimentación y la medicina tradicional en Perú, muy cazados en el norte de la Patagonia como depredadores de ganado doméstico pequeño;
reducción de presas debido a la caza de sus principales especies de presas: la vizcacha de montaña vive en pequeñas colonias distribuidas de manera irregular, pero es cazada por carne y piel y la población está disminuyendo.

Los estudios revelan que el gato andino tiene una baja diversidad genética, identificando dos poblaciones diferentes que deben considerarse como dos Unidades Significativas Evolutivas (ESU), separadas por más de 200,000 años de evolución. Un ESU es la población que vive en las tierras altas, desde el centro de Perú hasta el norte de Argentina y Chile, y el segundo ESU es la población en la estepa patagónica argentina. Todavía hay muchos aspectos desconocidos con respecto a la genética de la especie. Se desconoce por completo si existe algún tipo de relación o intercambio parcial entre estas UES, y no existe información genética de poblaciones recientemente descubiertas como las de Chile central.

La caza oportunista y tradicional, la reducción de presas y la matanza por perros también se identifican como amenazas importantes para el gato andino. La influencia de los patógenos en las poblaciones de gatos andinos sigue siendo desconocida debido a la falta de estudios.

La pérdida y fragmentación del hábitat es causada principalmente por la minería extensiva, la extracción de recursos para combustible, la expansión de la actividad agrícola y el manejo inadecuado del ganado. En algunas partes de su área de distribución, estas actividades afectan cada vez más a las poblaciones de gatos andinos y deben abordarse lo antes posible. Además, las industrias extractivas utilizan una gran cantidad de agua que afecta a estos paisajes áridos en formas que aún están por determinarse. Al ser una especie tan rara, generalmente no se incluye en los estudios de impacto ambiental.

El gato montés andino es el gato salvaje más amenazado de América.

¿Qué cree que debería hacerse ya hoy para garantizar la supervivencia de una especie de félido única?

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